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Bärtierchen (Tardigrada)

Dauerstadium Tönnchenform

Abb.1
Das Tönnchenstadium

Bärtierchen (Tardigrada) kommen im Wasser oder in zumindest feuchten Lebensräumen wie Moos, Laub oder an Pflanzenstengeln vor, denn sie benötigen Wasser für ihren Gasaustausch und ihre Fortbewegung. Ansonsten stellen sie wenig Ansprüche an ihre Umgebung, was sich schon allein aus der Tatsache ableiten lässt, dass diese Tiere praktisch überall zu finden sind - in der Tiefsee ebenso wie in den Hochgebirgen, Tropen oder den Polarregionen.

Trocknet ihr Lebensraum aus oder fallen die Temperaturen unter den Gefrierpunkt, haben Bärtierchen eine perfekte Strategie entwickelt, mit denen sie lange Zeit überdauern können, bis sich die Lebensbedingungen wieder zum Besseren ändern. Sie ziehen ihre Beine ein, reduzieren ihren Wassergehalt auf ein Minimum und nehmen eine Tönnchenform an. In dieser Form können Bärtierchen mit dem Wind oder durch andere Tiere verbreitet werden.

Die Fähigkeit, bei Trockenheit oder auch bei extrem niedrigen Temperaturen in eine überlebensfähige Dauerform praktisch ohne Stoffwechselaktivität überzugehen, wird als Kryptobiose bezeichnet (von griech. kryptos "verborgen" und bios "Leben").

Hinweis
Neben dem Tönnchenstadium können manche Tardigrada auch Zysten mit einer widerstandsfähigen Außenhaut bilden, die allerdings weitaus weniger robust sind als die Tönnchen. Durch drei unvollständige, aufeinander folgende Häutungen wird diese Außenhaut produziert und gleichzeitig die Größe des Tieres auf 20 bis 50 % reduziert.
Zysten werden nur von Arten im Wasser gebildet, sind aufgrund des höheren Wassergehaltes nicht hitzeresistent wie die Tönnchen sind und zählen daher nicht zu den Kryptobiose-Stadien.

Mehr zu einzelnen Formen der Kryptobiose

Die Tönnchenform überlebt erstaunliche Bedingungen

Abb.2
Der Wassergehalt im Moos kann stark schwanken

Dauerstadien sind von vielen Tieren bekannt, aber nur wenige Tiere können diese Stadien für so lange Zeit und unter so extremen Umweltbedingungen überleben wie die Tardigrada.

Im Experiment konnten die Tönnchenstadien Lösungsmittel, Temperaturen von -270 °C oder 150 °C, extremen Druck und Vakuum überleben. Auch radioaktive Strahlung in einer Dosis, die tausendfach über der für einen Menschen tödlichen Strahlung lag (bisher getestet wurde eine Strahlenbelastung von 500.000 Röntgen) blieb ohne die geringsten Auswirkungen auf die Überlebensfähigkeit der Tardigrada.

Sind Bärtierchen außerirdische Lebewesen?

Übungsaufgaben

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